La cerveza británica

Los pubs británicos no tienen sentido sin cerveza.

Si hay una experiencia en Gran Bretaña que uno no debe perderse, es relajarse en un pub tradicional británico con una pinta de espumosa cerveza británica, o lo que allí se conoce como la cerveza auténtica. Este es uno de los pasatiempos favoritos de los ingleses y una parte muy importante de la cultura británica. Sin embrago, las palabras utilizadas para describir la cerveza pueden ser extremadamente confusas, incluso para los mismos ingleses.

Por ejemplo, el término cerveza auténtica (real ale) que se puede encontrar en casi todos los pubs, se inventó en la década de 1970 para distinguir la cerveza producida por métodos de elaboración tradicionales en pequeñas cervecerías artesanales de sus homólogas y producidas en masa.

La cerveza auténtica es un producto natural que se elabora con ingredientes tradicionales y se deja madurar en el mismo barril desde el cual se servirá directamente a los clientes, a través de un proceso llamado fermentación secundaria. Aunque se califica comúnmente como la verdadera cerveza inglesa, este tipo de cerveza también se conoce como cerveza de barril de fermentación superior.Tiene un sabor y aroma maravillosos que las cervezas de producción masiva nunca llegan a  igualar. A diferencia de llo que ocurre en las grandes cervecerías, la levadura no se elimina al final del proceso de elaboración, por lo que la llamada cerveza auténtica sigue siendo, en esencia, un producto vivo.

Los fabricantes de cerveza en Gran Bretaña han tenido miles de años para perfeccionar sus habilidades. Hay indicios de producción de cerveza en el país durante los tiempos prehistóricos. Además de la levadura y el agua, los ingredientes principales son la cebada malteada y el lúpulo, y el cultivo del lúpulo es ideal en el clima húmedo inglés. La levadura convierte los azúcares en la cebada malteada en alcohol y el lúpulo proporciona los sabores y aromas únicos. El lúpulo utilizado en la elaboración de la cerveza son las flores de la planta del lúpulo, que es un miembro de la familia del cáñamo. El lúpulo contiene un aceite esencial con un sabor amargo que equilibra la dulzura del grano y también actúa como conservante.

A veces, se usan otros ingredientes, como el grano de trigo y las especias, pero incluso solo con los ingredientes básicos de la cerveza pueden producir una gran variedad de sabores y colores. Incluso el uso de diferentes cepas de levadura puede cambiar completamente una cerveza y también influye  el agua local. Las aguas de Burton-on-Trent, por ejemplo, son el secreto de la fama de su cerveza local, Burton Ale. El agua allí tiene un contenido inusualmente alto de sulfato de calcio, lo que le da un olor distintivo a azufre a la cerveza local y un sabor distintivo, seco y fresco.

Los estilos tradicionales de cerveza inglesa incluyen cerveza clara o pale ale, cerveza amarga o bitter, cerveza suave o mild, cerveza oscura o brown ale, y cerveza fuerte o stout.

Cerveza clara (pale ale)

La cerveza clara (pale ale) es una cerveza elaborada por el método de fermentación en caliente utilizando principalmente malta pálida. Esta malta pálida es el resultado de secar la cebada con coque, un tipo particular de carbón de los que se usa para secar la cebada y que le da un color más claro. Sin embargo, las diferentes técnicas de elaboración y las cantidades de lúpulo que se incluyen hacen que bajo la denominación pale ale se puedan encontrar muchos tipos de cerveza, como amber ale, American pale ale, Burton pale ale, Irish red e India pale ale. Para hacer el tema aún más confuso, la cerveza inglesa más popular, la cerveza amarga, también se incluye en la categoría de pale ale.

Cerveza amarga (bitter)

La cerveza amarga (bitter) es una denominación que se aplica a la cerveza clara (pale ale) que tiene un alto contenido de lúpulo, lo que le da a la cerveza una características particulares y hacen que al beberla se sienta fresca y sabrosa. El contenido de alcohol puede variar del 3,5% al 7% y puede tener un color que va desde el oro pálido al caoba oscuro. Los cerveceros británicos tienen varios nombres para describir vagamente las variaciones en la fuerza de la cerveza, como best bitter, special bitter, extra special bitte y Premium bitter, pero no hay un acuerdo general sobre lo que significan. Cada cervecería y bebedor de cerveza pueden usarlos de manera diferente. Por lo general, aunque el sabor del lúpulo se vuelve más pronunciado en las categorías special y premium, y la cerveza bitter premium generalmente tiene el mayor contenido de alcohol (4,8% o más), así que tenga hay que tener cuidado con esta cerveza si se conduce.

Cerveza suave (mild)

Las cervezas suaves generalmente contienen menos lúpulo y dejan ver más el sabor dulce de la malta sin el amargor refrescante de la familia de las cervezas pálidas. Las cervezas suaves suelen ser de color oscuro con un contenido de alcohol inferior, normalmente entre del 3% al 3,6%, aunque hay ejemplos de tonos más claros, así como ejemplos más tradicionales que pueden tener un contenido de alcohol mayor, tanto como el 6%.

A veces se piensa que la cerveza suave es una reliquia de un viejo estilo de elaboración de cerveza sin lúpulo ya que es el lúpulo lo que le da a la cerveza británica un sabor refrescante y amargo. Sin embargo, el término "suave" originalmente no tenía nada que ver con la cantidad de lúpulo o alcohol, sino que se refería a un tipo de cerveza que no había sido envejecida, un proceso que le da un sabor ligeramente amargo y ácido. El color oscuro que vemos hoy en día proviene del uso de malta tostada o de azúcares caramelizados.

La cerveza suave una vez fue considerada como una buena opción a la hora del almuerzo para los hombres que trabajan, ya que era poco probable que estuvieran demasiado bebidos para seguir con sus ocupaciones después. Este tipo de cerveza ha experimentado un gran declive en popularidad desde finales del siglo XX, pero está viviendo un renacimiento en manos de un pequeño número de cervecerías especializadas.

Cerveza fuerte (stout)

Originalmente fue conocida como porter, porque era la cerveza que tomaban los porteadores. La cerveza stout es es fuerte y de color oscuro. No es la cerveza que más se bebe, pero es muy popular entre los conocedores de cerveza. Las variaciones en el estilo incluyen stout, oyster stout, sweet milk stout y la muy fuerte imperial stout. Todos estos estilos generalmente se encuentran sólo en botella.

Es inlcuso posible encontrar chocolate stout, aunque la cerveza no contiene chocolate, sino que son las maltas más oscuras y aromáticas las que le dan este sabor parecido al chocolate. Aunque, por otra parte, alguna maltas tostadas confieren un sabor a café amargo a la cerveza, que los cerveceros refuerzan añadiendo una pequeña cantidad de café molido durante el proceso de elaboración.

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